Zaterdag start Vuelta met een ploegentijdrit in Nîmes. Eén van Westlandse profs staat daar aan de start en niet in het minste team. Lennard Hofstede zal names Team Sunweb zijn debuut maken in een grote ronde. Wieler Westland sprak met hem, terwijl Hofstede op Schiphol op zijn vliegtuig zat te wachten.

Zittend op het vliegveld laat hij de vraag nog een keer passeren. Of hij angst heeft voor de Vuelta? Nee, met alle goede bedoelingen kan hij geen greintje angst bij zichzelf bespeuren. Zin dat heeft hij. Vooral heel veel zin om zijn eerste grote ronde van zijn carrière te rijden. Samen met vijf andere jonge ploeggenoten maken ze gezamelijk hun debuut. Het voelt als samen het grote onbekende avontuur aangaan. Ongetwijfeld wordt daarbij direct een band gekweekt voor de rest van hun carrières. Vijf jonge renners allemaal daar om te ervaren hoe het is om drie weken lang elke dag te moeten presteren. Om de volgende stap in hun ontwikkeling te maken en natuurlijk om kopman Kelderman bij te staan.

Geen angst dus bij Hofstede. Waar de gemiddelde wielertoerist schrik heeft bij iedere toertocht die hij of zij rijdt, is het voor Hofstede inmiddels de normaalste zaak van de wereld. Aan het begin van het seizoen keek hij nog wel zijn ogen uit. Hij mocht tussen de grote mannen rijden. Zo reed hij vorige week nog de Binckbank Tour in dienst van niemand minder dan Girowinnaar Tom Dumoulin. Waar hij aan het begin van het seizoen soms nog wel onder de indruk was, is hij nu meer één van het peloton. Je moet ook wel. Als je met je hand op rem rijdt omdat Contador ook in de rondte rijdt, dan doe je jezelf te kort. Na de Dauphine had Hofstede voor zichzelf de bevestiging dat hij thuis hoort op dit niveau en sindsdien ging het hard. De Vuelta moet de bekroning worden op een mooi debuut seizoen.

Op de vraag wat we kunnen verwachten van Hofstede in de Vuelta is hij duidelijk. Alles staat in het teken van het klassement van Kelderman. Natuurlijk is hij daar ook voor zijn eigen ontwikkeling, maar dat betekent niet dat hij vrij mag rondrijden. De ontwikkeling en de ondersteuning van Kelderman gaan hand in hand. Met Andersen heeft Sunweb ook nog een troef voor de zwaardere sprints. Als de echte sprinters hebben moeten afhaken, dan maakt Andersen een goede kans op een goede uitslag. Hofstede hoopt dan ook voor Andersen het nodige werk te kunnen verzetten. Hofstede staat bekend als goede piloot door het peloton en kan voor even heel hard rijden. Perfecte kwaliteiten om iemand als Andersen goed af te zetten voor de sprint. Of het zo ver komt zal moeten blijken, het is en blijft immers zijn eerste grote ronde, maar de ambities zijn duidelijk.

Natuurlijk droomt Hofstede van meer, maar hij is ook bescheiden genoeg om zich te realiseren dat het niet makkelijk zal zijn. In de eerste week zal hij zich vooral gedeisd houden. In een grote ronde is het van belang om je energie zo goed mogelijk te verdelen. In de eerste week is iedereen nog fris en valt er weinig eer te behalen. Hij zal zich dus in de eerste week vooral concentreren op het ondersteunen van Kelderman. In de tweede en derde week ziet hij wel kansen. Als hij mee kan in een ontsnapping om in een later stadium Kelderman nog van dienst te kunnen zijn, dan zal hij dat niet nalaten. Wie weet zit er een keer een ontsnapping bij die tot die finish draagt. Het zijn dromen, maar een mens mag dromen.

Voor nu zat Hofstede heerlijk ontspannen te wachten op zijn vliegtuig. Ruim op tijd aanwezig op Schiphol. Geen stress. Hij vloog op woensdag naar Nîmes. Ruim op tijd voor de start van de Vuelta. Geen stress. Een beetje uitfietsen, een beetje acclimatiseren en een beetje trainen voor de ploegentijdrit. Geen stress. Zaterdag zal de stress er vol op zitten als hij met zijn teamgenoten aan de start staat, maar voor nu leeft hij ontspannen naar het grote avontuur toe. Zelf bewust genoeg om te weten dat hij het kan en onbevangen genoeg om ontzettend veel zin in het grote onbekende te hebben.

Photo Credit: © Wouter Roosenboom | Team Sunweb